Tether es una estafa

Una criptomoneda muy utilizada no puede escapar a la investigación y la controversia, y puede estar alimentando otra burbuja monetaria. ¿Debemos confiar en el Tether?

Los consumidores que invierten en criptoactivos “deben estar preparados para perder todo su dinero”, advirtió el lunes la Autoridad de Conducta Financiera del Reino Unido a los inversores en criptodivisas. Ese mensaje se produjo en medio de un descenso del 11% en el precio del Bitcoin, el principal activo del sector, cuyo valor se ha triplicado en los últimos tres meses. Pero es una advertencia que también podría aplicarse a los titulares de una criptodivisa que se supone que es uno de los pilares de este innovador sistema financiero.

Tether, la tercera moneda más poseída por valor (Ethereum es la segunda), es única entre sus pares. En un mercado construido en gran medida sobre la especulación, Tether es una moneda estable, vinculada al dólar en una proporción de 1 a 1. Tether ayuda a proporcionar liquidez y ofrece un token ampliamente reconocido que puede facilitar las transacciones entre varias criptodivisas.

En el mundo de los mercados de criptomonedas, actúan esencialmente como un dólar digital, y están en todas partes. Algunos días, el volumen de operaciones de Tether supera al de Bitcoin.

Una divisa investigada por EE.UU.

Pero la cuestión que persigue a Tether -y que es objeto de una investigación por parte de la oficina del fiscal general de Nueva York– es si su cualidad más atractiva es realmente la de inflar artificialmente el valor de Bitcoin. En otras palabras, ¿es Tether en realidad una herramienta para que los conocedores de la criptodivisa se enriquezcan con la mercancía más caliente -y altamente manipulable- del mercado?

Tether, que se fundó bajo la marca Realcoin en 2014, no está descentralizada como Bitcoin o muchas otras criptodivisas: Una empresa posee, acuña y gestiona el suministro de Tether, lo que significa que tampoco es transparente. Y Tether no es escaso; a diferencia de las monedas que se “acuñan”, su producción no está ligada a las matemáticas y al código que titula el suministro.

Tether Limited, la empresa que está detrás de la moneda del mismo nombre, puede acuñar tantas monedas como quiera. A partir de ahí, puede utilizar su propia moneda -y su relación con Bitfinex, una bolsa de criptodivisas también gestionada por los ejecutivos de Tether Limited- para comprar otras criptodivisas, realizar operaciones no reguladas e incluso blanquear potencialmente dinero.

Aunque Tether afirma que acuña nuevas monedas en respuesta a las necesidades -por ejemplo, yo le doy a Tether 100.000 dólares, y él, a cambio, me da 100.000 USDT, como se llaman los Tethers- sus críticos más agudos sostienen lo contrario. Abogados de alto poder, comerciantes con malicia, economistas deshonestos, denunciantes de la industria, criptogrifos y varias agencias policiales de Estados Unidos afirman que Tether es parte de una elaborada estafa que se reduce esencialmente a usar la moneda interna de la compañía para comprar Bitcoin, lo que tiene el efecto secundario de aumentar el precio de Bitcoin, y manipular los mercados de criptodivisas.

Como advierte un documento de una demanda, “el control de un intercambio y la oportunidad de comerciar con dinero inexistente puede permitir a un solo individuo o entidad influir dramáticamente en los precios de las criptocomodidades.”

Tether, principal apuntado por la burbuja económica

Si se cree en las presentaciones judiciales de la fiscal general de Nueva York, Letitia James, hay una gran cantidad de apoyo a las acusaciones, y es posible que pronto sepamos más. Bitfinex y Tether se enfrentan a una fecha límite del 15 de enero para transferir millones de páginas de documentos a la oficina de James.

Tether también se enfrenta a una importante demanda colectiva que le acusa de contribuir a “la mayor burbuja de la historia de la humanidad”: En 2017, Tether imprimió una ráfaga de su moneda en patrones que parecían estar vinculados a las subidas de Bitcoin, como descubrió más tarde un influyente documento académico. La burbuja estalló, y el Bitcoin perdió el 45% de su valor en cinco días en diciembre de 2017. Miles de millones de dólares de valor desaparecieron casi de la noche a la mañana, y la caída continuó durante 2018.

La importancia de Tether, y su valor para la criptoeconomía en general, ha aumentado enormemente desde entonces, cuando solo había unos pocos miles de millones de Tethers en circulación. Ahora hay más de 24 mil millones de Tethers en circulación.

En la primera semana de enero, Tether imprimió más de 2.000 millones de USDT. (Vale la pena señalar que es excesivamente difícil canjear USDT de Tether Limited por dólares estadounidenses; Tether requiere un mínimo de 100.000 dólares por transacción, junto con una comisión del 0,1%).

Su sobreproducción se ha convertido en meme

La producción maníaca de Tethers se ha convertido en una broma en línea. Las publicaciones de las cuentas que supervisan las grandes transacciones de criptodivisas, como @glassnodealerts y @whale_alert, atraen respuestas sardónicas de personas que acusan a la empresa de llevar a cabo un esquema Ponzi y emojis de cohetes de comerciantes que quieren que la empresa bombee aún más el mercado de Bitcoin.

Las bromas sobre la manipulación del mercado y la aparente actitud de Tether de imprimir a voluntad han llegado a ser tan fuertes que Paolo Ardoino, el CTO de Bitfinex y Tether, responderá a un mensaje de @whale_alert para explicar por qué, por ejemplo, Tether está imprimiendo 400 millones de dólares de su moneda a las 8 de la mañana de un sábado.

Uno de los memes que han surgido de la interacción en Twitter acerca del tema del Tether.

Sea cual sea el resultado de la investigación en Nueva York, la corta historia de Tether ya está repleta de extraños personajes criminales, hacks sin resolver, cambios repentinos entre bancos extranjeros y enormes pérdidas inexplicables. Es probable que haya más cosas por venir.

Como herramienta de conexión para la criptoeconomía en general, el potencial de Tether estaba claro. La demanda colectiva lo expresa de forma sencilla: “Las promesas de Tether eran la base del valor de USDT. Si Tether dijera la verdad, un USDT combinaría los mejores aspectos de la moneda fiduciaria y los criptoactivos: Sería estable y seguro como el dólar estadounidense, pero también, como otros criptoactivos, fácilmente transferible a través de diferentes criptointercambios, y libre de muchas regulaciones gubernamentales.”

Vulnerabilidad

Esa percepción de estabilidad siempre fue un mito. En 2016, alguien hackeó Bitfinex y robó 120.000 Bitcoins, lo que provocó que Bitfinex recortara más de un tercio del valor de la cuenta de cada cliente -aunque, según se informa, no para unos pocos favorecidos-.

Tether había afirmado durante mucho tiempo que por cada USDT que pusiera en circulación, tendría un dólar estadounidense en el banco. Pero después de años de evasivas y negativas a publicar una auditoría completa de sus finanzas, un abogado de Tether finalmente admitió, en una presentación judicial de 2019, que Tether solo estaba respaldado en un 74 por ciento, una cifra que parecía incluir efectivo, valores, Bitcoin y otro dinero que se le debía a Tether.

La continua negativa de Tether a auditarse completamente, combinada con su febril impresión de nuevas monedas, ha llevado a muchos críticos a cuestionar incluso este número del 74 por ciento.

Luego, en agosto pasado, John M. Griffin y Amin Shams, dos académicos que estudian las criptodivisas, publicaron la versión final de un documento que había estado atrayendo gran atención en el mundo de las criptodivisas desde que se publicó en una forma anterior en junio de 2018.

Su estudio de 119 páginas, “Is Bitcoin Really Un-Tethered?”, analizaba los flujos de Tether y Bitcoin, encontrando que la mitad del movimiento de los precios de Bitcoin durante parte de la burbuja de 2017 fueron impulsados por “una entidad.” Como afirmaron los académicos, “encontramos que las compras con Tether están programadas tras las caídas del mercado y resultan en aumentos considerables en los precios de Bitcoin.”

El análisis de Griffin y Sham también sugirió que Tether no estaba suficientemente respaldado y que la compañía podría estar imprimiendo monedas y moviendo activos para cubrir agujeros en su balance. “Tether afirmó que nuestro documento era incorrecto”, dijo Griffin en una llamada telefónica. “Pero apreciamos el hecho de que, debido al trabajo del fiscal general de Nueva York, el abogado registrado admitió que su moneda no estaba respaldada”.

Tether ha confirmado la principal conclusión de nuestro documento”. (Paolo Ardoino no respondió cuando se le contactó para que comentara a través de Twitter, pero el consejero general de Tether, Stuart Hoegner, emitió una declaración a TNR en la que calificaba el estudio de “rotundamente desacreditado”. Afirmó que “no hay ninguna relación causal entre la emisión de Tethers y los movimientos del mercado hacia arriba o hacia abajo” y que “Tether siempre está respaldado al 100% por las reservas de Tether, que incluyen moneda tradicional y equivalentes de efectivo”)*.

El problema con Tether no es sólo una empresa de mala muerte con operaciones financieras opacas. La red de relaciones de Bitfinex y Tether se extiende por todo el mundo de la criptomoneda, abarcando numerosos intercambios, comerciantes ricos y ejecutivos que no rinden cuentas y que viven en los márgenes entre las jurisdicciones legales. Incluso Bitfinex se ha presentado como víctima de otro problema, un “banco en la sombra” panameño llamado Crypto Capital que manejaba dinero para los principales intercambios de criptomonedas, hasta que algunos de sus patrocinadores, incluido el ex propietario de la NFL Reginald Fowler, fueron arrestados por cargos de malversación.

Bitfinex sostiene que Crypto Capital se hizo con 850 millones de dólares de su dinero, pero que las dos empresas ni siquiera tenían un contrato escrito. (El fiscal general de Nueva York ha alegado que Bitfinex utilizó los fondos de Tether para cubrir el déficit).

¿Un peligro para la economía?

Si los críticos de Tether tienen razón y esto es un refrito de la burbuja de 2017 -pero más grande-, ¿cuánto tiempo puede la empresa seguir bombeando el mercado de Bitcoin mientras las múltiples investigaciones se ciernen sobre ella? Y si el precio de Bitcoin puede ser manipulado por una empresa que simplemente imprime dinero digital (no muy diferente de la práctica de la Reserva Federal de la flexibilización cuantitativa, una política despreciada por los Bitcoiners), ¿no socava eso uno de los principales puntos de venta de Bitcoin?

“Si se cree que el activo no tiene riesgo durante el tiempo suficiente, se encontrará en la infinita variedad de estructuras que necesitan un activo sin riesgo”, escribió Patrick McKenzie, un ingeniero de Silicon Valley, en un análisis de Tether. “Y cuando esas estructuras de repente tienen un agujero donde debería estar su activo sin riesgo, la calamidad llega rápidamente”.

El peligro para el mercado de criptomonedas es que ese agujero podría aparecer pronto. El Departamento del Tesoro ha señalado su interés en regular aún más las stablecoins. (Tether se ha utilizado para el blanqueo de dinero y en intentos de soborno de funcionarios del Departamento de Justicia). El proceso de descubrimiento de la demanda colectiva puede obligar a Tether a revelar más sobre sus operaciones internas y la toma de decisiones, junto con sus turbias relaciones bancarias. En su forma más devastadora, este conjunto de investigaciones y amenazas legales y regulatorias podría hacer caer Bitfinex y Tether por completo y causar pérdidas de miles de millones de dólares a los inversores.

En caso de que Tether se derrumbe, a través de la represión del gobierno o de una corrida en el banco Tether, los precios de Bitcoin -que, en el momento de escribir este artículo, tiene una capitalización de mercado de más de 639 mil millones de dólares- y otras criptodivisas pueden caer en picado. Decenas de miles de millones de dólares en inversiones desaparecerán -de inversores institucionales que pueden soportar el golpe, sí, pero también de miles de personas corrientes que decidieron seguir el boom de las criptodivisas y poner sus activos en Bitcoin. Las criptomonedas tienen una cierta irrealidad, pero el daño sería generalizado y muy real.